Stigma and Latina/o Mental Health: Barriers to Care

 In Diversity & Gen Z, Mental Health

Each year, Springtide invites a BIPOC fellow (a social scientist of color in training or in early career) to engage the work we do studying young people under 25. This year, we’ve had the privilege of working with Dr. Kitzia Moreno-Garza, a clinical psychologist who focuses on children and adolescents and who specializes in how mental health intersects with cultural phenomena, including religion. For Mental Health Awareness Month, Dr. Moreno-Garza shares her experiences researching and working with Latino/a young people. Below, she discusses the stigma that surrounds mental health. 

A Note on Terminology 

“This is what our teachers must understand; that language is never neutral. That no matter how skilled we can become in understanding the complexities of language, we cannot forsake the liberating or oppressive power of language.” — Paulo Freire, The Pedagogy of the Oppressed 

Brazilian philosopher Paulo Freire’s quote illustrates a fundamental challenge in researching the Latina/o community: there is little to no consensus on language. The identification of communities of Latin American descent as non-White, White, Hispanic, Chicano, Latina/o, Latinx, and Latiné is embedded in (and shaped by) a history of oppression, empowerment, and change. Each of these terms evokes resonance and recognition for some, while leaving others feeling alienated—even angry. The truth is that the Latina/o community is made up of vastly different origins, ancestral histories, races, cultures, and geographies. It’s no wonder that a single word cannot fully encompass the range of Latina/o identities.

This Mental Health Awareness Month, we will focus on stories at the intersection of faith, Latinidad, and mental health. You will see us use the identity terms listed above interchangeably, and we will always use the terms that our many guests in this series prefer to use when self-describing. For our blog posts, we will use the term Latina/o, but we encourage you to substitute Latina/o with the term that you feel best represents you. 

My mother has always been so supportive of my career as a psychologist and sees the value in the work I do—for other people. Yet, when it comes to our own family, mental health is viewed as something often blown out of proportion, with a simple fix. My sibling has struggled with depression, and when we’ve talked to Mom about it, her fix is, “Oh, she just needs to walk more.” As a clinician, but also as a sister who cares, I try to explain to her what depression is—our brains are sometimes just wired in certain ways, and some people need therapy to help manage it. My mom truly cares about my sibling, and yet her response is still, “Oh, she just needs to walk more.”   

In my interactions with my mom, and in my work with other Latina/o parents, I often see a deeper reality behind these types of responses. Many parents worry that if something is wrong with their child, that means something is also wrong with them—who they are, how they show up, how good they are as parents. This is just one of the many reasons behind the deep mental health stigma we often see in Latina/o communities, and the data show that this pervasive stigma still impacts young people today. 

In 2022, Springtide surveyed 10,000 young people, including 2,163 young people who identify as Latina/o, and interviewed 105, 19 of whom identify as Latina/o, about their mental health. The study found that while Latina/o young people report similar rates of anxiety (27% versus 25%), depression (19% versus 19%), and trauma (52% versus 55%) as their peers, they are less likely to access services for mental health (36% versus 48%). Stigma around discussing mental health in Latino communities is one of the most well-documented barriers to Latinos accessing mental health services. Many of the Latina/o interviewees we spoke to express this reality. One interviewee named Bryanna shared that within her community, “mental health is something that is not often talked about, or it’s often really stigmatized.” Another interviewee named Natalie shared that “Latinos don’t really believe in mental health, and it’s not spoken about in past generations, so it’s very new.”  

Our survey data also reflect the presence of stigma. Sixty-seven percent of Latina/o young people say they are not comfortable talking about mental health with the adults in their lives. Seventeen percent of Latina/o young people report that they haven’t sought mental health treatment because their parents or guardians do not want them to. JJ, a young Latina/o interviewee, said: “Mental health affects every aspect of you, personally, emotionally, hormonally, and physically. And if you’re in an environment where it’s just not talked about and it’s severely stigmatized, it can put you in a state of mind where mental health isn’t as important as physical health.”  

Similarly, Etan, a Latino college student, says the reason he waited so long to book an appointment with a therapist at his campus is because of mental health stigma:

[I] was actually one of the last ones out of my friends to go to talk to someone. And I think it’s just, you have that stigma associated with like, oh, if you’re going to mental health [therapy], it’s because you’re depressed or your life is so screwed up or something, but it’s not like that at all. I couldn’t be happier, to be honest. I am very ambitious and optimistic [about] my future and where I’m going. That’s why I just wanted to talk to someone—to just share those feelings and see if they can offer any professional advice.

Like I saw with my own mother and have witnessed among the Latino families with whom I work, stigma perpetuates the beliefs that mental health is not important, that mental health challenges will resolve themselves, and that mental health care is only appropriate for people who are “severely” ill. Addressing these beliefs with families in therapy often serves as a majority of our first session together. They often share with me their hesitation to open up, their reluctance to begin therapy, and their fear that in meeting with me, they are in some way betraying their family’s trust. I want to share with you the words that I share with my clients:

It is normal to feel scared and nervous the first time you are trying something new. We can even talk about that fear, hesitation, and uncertainty in our time together. You can also decide to stop, pause, or discontinue therapy at any time. The truth is, everyone has a mental health, though we usually only talk about our mental health when we are struggling with it. Like our physical health, our mental health benefits from regular check-ins, whether things are okay or not okay. It’s okay to take things at your own pace. You decide what we do or do not talk about. It is not betrayal to want to heal. As a human in this world, you have already been through a lot, and you deserve a space where you can be unconditionally heard.

Picture of Dr. Kitzia Moreno-Garza

Dr. Kitzia Moreno-Garza

Springtide BIPOC Research Fellow

Picture of Dr. Kitzia Moreno-Garza

Dr. Kitzia Moreno-Garza

Springtide BIPOC Research Fellow

EIGHT FACTS about the Mental Health & Well-Being of Latina/o Young People


Eghaneyan, B. H., & Murphy, E. R. (2020). Measuring mental illness stigma among Hispanics: a systematic review. Stigma and Health, 5(3), 351. https://doi.org/10.1037/sah0000207

Friere, P. (1968). Pedagogy of the Oppressed. Continuum.

Washburn, M., Brewer, K., Gearing, R. et al. (2022). Latinos’ conceptualization of depression, diabetes, and mental health-related stigma. Journal of Racial and Ethnic Health Disparities 9, 1912–1922. https://doi.org/10.1007/s40615-021-01129-x 

Spanish Translation

Cada año, Springtide ofrece una beca “BIPOC” a un científico social de color (ya sea en formación o al comienzo de su carrera) para aprender más sobre el trabajo que hacemos que es estudiar a personas menores de 25 años. Este año, hemos tenido el privilegio de trabajar con la Dra. Kitzia Moreno-Garza, una psicóloga que se enfoca en niños y adolescentes. Ella especializa en cómo la salud mental es impactada por la cultura, espiritualidad, y religión. Para el Mes de Concientización sobre la Salud Mental, la Dra. Moreno-Garza comparte sus experiencias en la investigación y el trabajo con jóvenes latinos. A continuación, analiza el estigma que rodea el acceso a la atención de salud mental. 

Estigma Y Salud Mental En Las Comunidades Latinas: Barreras A Acceder La Psicoterapia 

Una nota sobre nuestra terminología  

“Esto es lo que nuestros profesores deben entender; lenguaje nunca es neutral. Que no importa cuán hábiles seamos para comprender las complejidades del lenguaje, no podemos abandonar el poder liberador u opresivo del lenguaje”. — Paulo Freire, La pedagogía del oprimido 

Estas palabras del filósofo brasileño Paulo Freire ilustra un desafío fundamental en la investigación de la comunidad latina: hay poco o ningún consenso sobre el lenguaje. La identificación de comunidades de ascendencia latinoamericana como no blancas, blancas, hispanas, chicanas, latinas, latines y latinx está incrustada en (y moldeada por) una historia de opresión, empoderamiento y cambio. Cada uno de estos términos evoca resonancia y reconocimiento para algunos, mientras que otros se sienten alienados e incluso enojados. La verdad es que la comunidad latina está compuesta de orígenes, historias ancestrales, razas, culturas y geografías muy diferentes. No es de extrañar que una sola palabra no pueda abarcar completamente la gama de identidades latinas.

Este Mes de Concientización sobre la Salud Mental, nos centraremos en historias sobre la intersección de la fe, la latinidad y la salud mental. Verá que usamos estos términos indistintamente y siempre usaremos los términos que muchos de nuestros invitados en esta serie prefieren usar al autodescribirse. Para nuestros blogs, usaremos el término Latina/o, pero te animamos a sustituir “Latina/o” por el término que creas que mejor te representa. 

Mi madre siempre me ha apoyado mucho en mi carrera como psicóloga y ve el valor del trabajo que hago, para otras personas. Sin embargo, cuando se trata de nuestra propia familia, la salud mental se considera algo que a menudo se exagera y se puede resolver con una simple solución. Mi hermana ha luchado contra la depresión y cuando hablamos con mamá al respecto, su respuesta es: “Oh, solo necesita caminar más.” Como psicóloga, pero también como hermana preocupada, trato de explicarle qué es la depresión: a veces nuestros cerebros están conectados de ciertas maneras y algunas personas necesitan psicoterapia o medicación para ayudar a controlar la depresión. Mi mamá realmente se preocupa por mi hermana y quiere que se mejore, y, aun así, su respuesta sigue siendo: “No, solo necesita caminar más.” 

En mis interacciones con mi mamá y en mi trabajo con otros padres latinos, veo una realidad más profunda detrás de este tipo de respuestas. A muchos padres les preocupa que si algo anda mal con sus hijos, eso significa que también les pasa algo a ellos: quiénes son, cómo se presentan, qué tan buenos fueron como padres. Esta es solo una de las muchas razones detrás del profundo estigma de la salud mental que vemos en las comunidades latinas, y los datos muestran que el estigma generalizado todavía afecta a los jóvenes de hoy. 

En 2022, Springtide encuestó a 10,000 jóvenes, incluidos 2,163 jóvenes que se identificaron como latinos, y entrevistó a 105, 19 de los cuales se identificaron como latinos, sobre su salud mental. El estudio encontró que los jóvenes latinos reportan tasas similares de ansiedad (27% versus 25%), depresión (19% versus 19%) y trauma (52% versus 55%) que jóvenes de otras identidades, pero tienen menos probabilidades de acceder a servicios de salud mental (36% vs 48%). El estigma en torno al debate sobre la salud mental en las comunidades latinas es una de las barreras mas documentadas  para que los latinos accedan a los servicios de salud mental. Muchos de los latinos con los que hablamos expresan esta realidad. Una entrevistada llamada Bryanna compartió que dentro de su comunidad, “la salud mental es algo de lo que no se habla, se estigmatiza mucho”. Otra entrevistada llamada Natalie compartió que “los latinos realmente no creen en la salud mental y no se habla de ella en las generaciones pasadas. Entonces, es muy nuevo.” 

Los datos de nuestra encuesta también reflejan la presencia del estigma. El sesenta y siete por ciento de los jóvenes latinos dijeron que no se sentían cómodos hablando sobre salud mental con los adultos en sus vidas. El diecisiete por ciento de los jóvenes latinos informaron que no habían buscado tratamiento de salud mental porque sus padres o tutores no querían que lo hicieran. En una entrevista con JJ, dijo: “La salud mental afecta todos los aspectos de ti, personal, emocional, hormonal y física. Y si estás en un ambiente donde simplemente no se habla de ello y está severamente estigmatizado, esto puede ponerte en un estado mental en el que la salud mental no es tan importante como la salud física.” 

De manera similar, Etan, un estudiante universitario latino, atribuyó el estigma de la salud mental a la razón por la que esperó tanto antes de programar una cita con un terapeuta en su campus: 

“[Yo] en realidad fui uno de los últimos de mis amigos en ir a hablar con alguien. Y creo que es solo que tienes ese estigma asociado con, oh, si vas a [terapia] de salud mental, es porque estás deprimido o tu vida está muy jodida o algo así, pero no es así. No podría estar más feliz, para ser honesto. Soy muy ambicioso y optimista [sobre] mi futuro y hacia dónde voy. Por solo quería hablar con alguien, simplemente compartir esos sentimientos y ver si pueden ofrecerme algún consejo profesional.”

Como vi con mi propia madre y he sido testigo entre las familias latinas con las que trabajo, el estigma perpetúa la creencia de que la salud mental no es importante, que los -problemas de salud mental se resolverán solos y que la atención de salud mental solo es apropiada para las personas que están “gravemente” enfermos. Abordar estas creencias con las familias en terapia constituye la mayor parte de nuestra primera sesión juntos. Familias comparten conmigo su vacilación a la hora de hablar, su renuencia a comenzar la terapia y su temor de que, al hablar conmigo, de alguna manera estén traicionando la confianza de su familia. Quiero compartir contigo las palabras que comparto con mis clientes:

Es normal sentirse asustado y nervioso la primera vez que intentas algo nuevo. Incluso podemos hablar de ese miedo, vacilación e incertidumbre en nuestro tiempo juntos. También puede decidir suspender, pausar o terminar la terapia en cualquier momento. La verdad es que todo el mundo tiene una salud mental, aunque normalmente sólo hablamos de nuestra salud mental en momentos negativos. Al igual que nuestra salud física, nuestra salud mental se beneficia de chequeos regulares, ya sea que las cosas estén bien o no. Está bien tomar las cosas a tu propio ritmo. Tú decides de qué hablamos o no. No es traición querer sanar. Como ser humano en este mundo, ya has pasado por muchas cosas y mereces un espacio donde puedas ser escuchado incondicionalmente. 

Picture of Dr. Kitzia Moreno-Garza

Dr. Kitzia Moreno-Garza

Springtide BIPOC Research Fellow

Picture of Dr. Kitzia Moreno-Garza

Dr. Kitzia Moreno-Garza

Springtide BIPOC Research Fellow

Recommended Posts

Be a part of the path forward.

Subscribe to stay up-to-date on the latest research as we work to build actionable frameworks to care for young people.